Neil Simon (1927-2018)

Neil Simons overvejende sympatiske hovedkarakterer tilhørte altid ‘det tavse flertal’: Ganske almindelige mennesker – som regel New inkarnerede York’ere som han selv – med al deres utilstrækkelighed, frustration og usikkerhed. Hans komedier udmærker sig ved at beskæftige sig med seriøse, universelle emner, mens de stadig er virkelig morsomme. Én af Simons forfatterkolleger har engang beskrevet hans skuespil som ‘undersøgelser af begrebet venskab, selv når de handler om ægteskab, søskendeforhold eller skøre tanter’.
Simon blev født og voksede op på Manhattan i New York. I 1944 blev han indkaldt som soldat, men nåede heldigvis ikke at blive sendt til fronten, før 2. verdenskrig sluttede. Efter krigen begyndte han sammen med sin bror at skrive komedie-sketches til TV og radio. I begyndelsen af 1950’erne indgik han således en overgang i en TV-forfattergruppe med de ligeledes purunge Woody Allen og Mel Brooks.
Efter at have skrevet et par ubemærkede skuespil, fik Neil Simon sin første kæmpesucces som dramatiker i 1963 med BAREFOOT IN THE PARK – og hans måske allerstørste succes kom allerede to år efter med THE ODD COUPLE (HVEM STØVER AF? / OMAKA PAR), som modtog 4 Tony Awards, heriblandt for Bedste Forfatter og Bedste Skuespil.
De næste fire årtier skrev Neil Simon en lang række Broadway-hits, bl.a. PROMISES PROMISES, THE SUNSHINE BOYS, CHAPTER TWO og BRIGHTON BEACH MEMOIRS. I 1991 fik han Pulitzer-prisen for skuespillet LOST IN YONKERS (FRYGTENS BØRN / YONKERS TUR RETUR), som desuden blev belønnet med en Tony for Bedste Skuespil.
Neil Simon har desuden bearbejdet flere af sine egne komedier til filmmanuskripter. De mest kendte er THE ODD COUPLE – der er blevet en udødelig klassiker med Jack Lemmon og Walter Matthau i hovedrollerne – samt THE PLAZA SUITE og THE SUNSHINE BOYS. For ikke at nævne BILOUXI BLUES, der er inspireret af Simons egne oplevelser som rekrut under 2. verdenskrig: Skuespillet blev filmatiseret i 1988 med bl.a. Matthew Broderick, der også havde spillet hovedrollen i teateropsætningen.
Neil Simon var indtil sin død som 91-årig den 26. august 2018 den eneste nulevende dramatiker, der kunne bryste sig af at have fået et Broadway-teater opkaldt efter sig: The Neil Simon Theatre på 52. Street.